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La "Zone", ce lieu obscur qui rassemblait toute la misère du monde pendant l'entre-deux-guerres

Rue Champlain, XXe arrondissement (1877-1878) © Charles Marville / Musée Carnavalet
Par Julien Mazzerbo

“C’est la zone, ici” ! Saviez-vous que cette expression du langage courant encore employée par la jeunesse faisait référence à une réalité bien sombre ? Du XIXe siècle aux Trente Glorieuses, la “Zone” désigne un bidonville entourant Paris qui rassemble tous les miséreux de la capitale, sans le sou et à l’insertion extrêmement difficile.

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Une population marginalisée 

La “Zone” a bel et bien existé. L’origine de ce lieu honni par la société mondaine remonte à 1844, lors de la construction des fortifications qui visent à ceinturer la capitale et la protéger de toute attaque extérieure. A la limite de ces “fortifs“, comme on disait dans l’argot parisien, se trouve un gigantesque terrain vague qui entoure l’enceinte de la ville, réputé non-constructible. Progressivement, une population marginale s’amasse aux portes de Paris, misérable et rejetée. Composée de sous-prolétaires et de travailleurs immigrés comme les Tsiganes venus du sud-est de l’Europe, elle construit des habitats précaires pour tenter de survivre.

Le bidonville d'Ivry (1913) © Agence Rol / BNF
La Zone à Ivry (1913) © Agence Rol / BNF
Le bidonville d'Ivry (1913) © Agence Rol / BNF
Le bidonville d’Ivry (1913) © Agence Rol / BNF

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Toute la misère du monde

Dans le bidonville de la Zone, pas d’électricité ni d’eau courante. Les logements de fortune sont marqués par l’insalubrité et il n’est pas étonnant de voir des enfants traîner jour et nuit à l’extérieur. Ils sont des centaines à jouer avec les moyens du bord, utilisant ce qu’ils trouvent sous la main pour sortir de ce quotidien terne et boueux lorsqu’ils ne viennent pas en aide à leurs parents. La plupart des habitants de la Zone craignent les forces de police et sont rarement en règle : ils sont contraints d’enchaîner les petits boulots, souvent suspicieux et illégaux, pour tenter de gagner leur croûte. Une situation qui n’est pas sans risque…

Partie de la Zone à la Porte de Clignancourt (1928) © Agence Meurisse/ Gallica
La Zone à la Porte de Clignancourt (1928) © Agence Meurisse/ Gallica
Le bidonville d'Ivry (1913) © Agence Rol / BNF
La Zone à Ivry (1913) © Agence Rol / BNF

La Zone face au modernisme 

Au fil des années, les fortifications perdent leur utilité et leur destruction est actée en 1919. La Zone perdure et totalise plus de 40 000 habitants durant l’entre-deux-guerres. On nomme ses habitants les “zoniers“, un terme à ne pas confondre avec son équivalent “zonard”, encore employé aujourd’hui mais à la connotation péjorative. Lors de la Seconde Guerre mondiale, le régime de Vichy démantèle l’ensemble du bidonville qui est complètement annihilé. La construction du boulevard périphérique à partir de 1956 achève d’enterrer les derniers vestiges de la Zone, et ses habitants sont progressivement déplacés vers des banlieues plus lointaines d’Ile-de-France.

La Zone entre les portes de Saint-Ouen et Clignancourt (1919) © Auguste Léon
La Zone entre les portes de Saint-Ouen et Clignancourt (1919) © Auguste Léon

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Image à la une : Rue Champlain, XXe arrondissement (1877-1878) © Charles Marville / Musée Carnavalet

Sources : Franceinfo, France 3, Patrimoine en Seine-Saint-Denis

Julien Mazzerbo

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