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La « petite Rome des Gaules », ville légendaire de 2500 ans, dispose du plus vieux buste de Jules César !

Arles © AdobeStock_romas_ph
Par Melina

Dans le classement des villes les plus peuplées de France, Paris arrive bien sûr en tête avant Marseille, Lyon et Toulouse, avec près de 2,2 millions d’habitants. Mais savez-vous quelle ville est la plus grande, et de loin, de toutes les villes de Métropole ? Un petit indice, c’est dans le Sud-Est du territoire qu’elle se trouve…

Paris, pas si grande que ça ?

Avec ses 758,93 km² de superficie, cette ville de plus de 2500 ans est trois fois plus vaste que Marseille, qui arrive toutefois en 9ème position du top 10, sept fois plus vaste que Paris, quinze fois plus que Bordeaux, ou encore vingt-et-une fois plus que Lille ! Cela vous donne une idée de l’espace que se partagent ses 50 454  habitants recensés en 2023 !

Rue d'Arles
Rue d’Arles © Flickr Aleksandra Vitorović

La capitale n’arrive d’ailleurs, étonnement, qu’en 14ème place de ce classement. Quoi que, pas si étonnant que ça finalement si l’on considère sa qualité de ville la plus dense d’Europe avec 20 641 habitants au km2. À l’inverse, Castelmoron-d’Abret, en Gironde, est la plus petite ville de France  avec une superficie de… 0,04 km² !

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Une ville au patrimoine impressionnant

Cette commune des Bouches-du-Rhône fondée par Jules César en 46 avant notre ère a bien d’autres raisons de faire parler d’elle. Son patrimoine, d’une grande richesse lui vaut en effet d’être classée Villes et Pays d’art et d’histoire, tandis que ses monuments romains et romans sont inscrits sur la liste du patrimoine mondial de l’UNESCO depuis 1981. C’est à l’intérieur de l’enceinte médiévale de la ville que l’on trouve la majeure partie de ces 44 sites et monuments historiques classés, parmi lesquels le Théâtre antique, la Cathédrale, l’Amphithéâtre romain, ou encore son superbe centre historique.

Arles cathédrale Saint-Trophime
Cloître de la cathédrale Saint-Trophime © Pixabay Guy Dugas

D’ailleurs, fait étonnant : elle est la ville qui compte le plus de monuments romains… après Rome, tout de même ! On comprend mieux son surnom de « petite Rome des Gaules » ! Certaines de ses œuvres ont d’ailleurs été découvertes assez récemment, comme ce buste de Jules César, le plus ancien connu à ce jour, émergé du Rhône, à proximité de la ville, en 2008.

Buste César
Buste de César © Pixabay Guy Dugas

Un patrimoine qui est également naturel puisqu’elle est la seule commune française à compter cinq réserves naturelles entièrement ou partiellement sur son territoire, et trois espaces naturels remarquables qui l’encerclent, à savoir les Alpilles, la Crau, et la Camargue avec ses paysages sauvages envoûtants et sa faune merveilleuse…

Arles Camargue
Arles, ville aux portes de la Camargue © Pixabay Pfüderi
Arles - Camargue flamants roses
Les flamants roses en Camargue © Pixabay Ryphiphil

Ville d’art et de culture aux portes de la Camargue

La réputation de la plus grande ville de France métropolitaine tient également à un nom : Van Gogh. En effet on peut raisonnablement avancer que l’artiste a été inspiré par cette terre de Camargue puisqu’il y a peint plus de 300 de ses œuvres ! Il a d’ailleurs donné son nom à l’un des ponts de la ville, le Pont de Langlois, dit Pont Van Gogh, un pont levis à flèches qui l’a inspiré pour trois de ses œuvres. Il n’est d’ailleurs pas le seul, on peut aussi citer Paul Gauguin ou Picasso.

Café Van Gogh Arles
Arles, Café Van Gogh © Flickr Philippe Marraud
Pont de Langlois peint par Van Gogh
Pont de Langlois peint par Van Gogh

On ne compte pas non plus les fêtes traditionnelles et autres activités culturelles qui se déroulent toute l’année dans la ville de naissance du célèbre couturier Christian Lacroix. Notamment liées à la photographie, la littérature, la musique, ou encore les spectacles de rue, elles ponctuent régulièrement le quotidien de ses habitants et font de cette cité méditerranéenne le berceau de la culture provençale. La ville héberge d’ailleurs l’ENSP (École Nationale Supérieure de la Photographie), et organise depuis plus de 35 ans le très célèbre festival des Rencontres internationales de la photographie.

Arles, plus grande ville de France métropolitaine

Eh oui, vous l’aviez peut-être reconnue, c’est Arles la détentrice du record de la plus grande ville de France ! Mais attention, uniquement si l’on considère la métropole. En effet, si l’on prend en compte les  Département et Région d’Outre-Mer, non seulement Arles dégringole du podium, mais elle disparaît du top 10 en même temps que toutes les autres villes de l’hexagone !

Arles arènes
Arènes d’Arles © Flickr Rémi Avignon

En effet, elles sont chassées sans aucune discussion possible par dix villes du département de la Guyane ! Parmi elles, Maripasoula, située sur le fleuve Maroni, la ville française la plus étendue avec une superficie de 18 360 km², essentiellement recouverte de forêt ! La Guyane est d’ailleurs également le plus grand département de France avec 83 846 km2. Elle est ainsi neuf fois plus vaste que la Gironde, plus grand département de Métropole ! Avec un peu plus de 52 000 habitants, Arles reste néanmoins la plus grande ville de France métropolitaine en terme de superficie.

Arles couv
Arles © Flickr decar66

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Photo en Une : Arles © AdobeStock_romas_ph

Mélina Hoffmann